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撞击成功NASA历史上第一次试图改变天体运动

2022 年的 9 月 27 号,早上 NASA 传来了一个好消息,那就是「双小行星重定向测试」(DART)任务宣告成功,一架探测器成功地撞上了一颗名为「迪莫弗斯」(Dimorphos)的小行星。我们又一次看到了 NASA 工作人员常见的欢呼场面,他们是真的高兴坏了。

「迪莫弗斯」这颗小行星距离我们距离很远,无法传回流畅的视频,所以我们只能一帧一帧的刷图片,眼看着探测器距离小行星的表面越来越近,最后画面中断了,很明显,这是撞上去了,也就是说这次撞击任务是成功的。

美国人为什么要做这个实验呢?其实这是我们人类共同面对的一个问题,那就是:

方案1,用核弹把有威胁的小行星炸掉。但是直接把小行星炸掉会造成无数的碎片,这些碎石头到底会飞向哪个方向?人类完全没法控制。你保不准哪颗碎片还会掉进地球大气层。所以,这个办法虽然有用,但是后遗症也挺大的,不到万不得已最好不用。

方案2,发射一颗火箭去把小行星轨道撞歪。要知道「失之毫厘,谬之千里」,只要撞歪一点点,说不定就和地球擦肩而过,地球也就安全了。这个办法显然成本更小,更可控。

但是这个办法到底灵不灵,还是需要做个实验来试试看。所以,NASA 才推出了这个「双小行星重定向测试」任务,他们从加州范登堡空军基地用猎鹰 9 号火箭发射了一个达特(DART)探测器,就是用来干这个用的。

这个任务还是有点复杂的。他们选定的目标是一个双小行星,较大的一颗名字叫「迪迪莫斯」(Didymos),这个家伙大概有 800 米直径,形状有点像个核桃。你别看这个家伙不大,但是有一颗名字叫「迪莫弗斯」(Dimorphos)的小卫星围着它转,直径只有 160 米,长得有点像《地雷战》里面的那个「铁西瓜」,距离 Didymos 约 1 公里远。

这两个小家伙绕着太阳转一圈是 770 天,2003 年最接近地球的时候距离是 718 万公里,这个距离还是比较安全的,再怎么撞也不至于出麻烦。

那么达特探测器到底如何来做实验呢?它不是要把小行星轨道撞歪吗,为什么选择这种双星系统呢?

道理还是挺巧妙的。达特探测器要做的事情就是以 6.6 公里/秒的速度,对着卫星 Dimorphos 迎面撞过去,也就是说,这个探测器是逆着卫星的运转方向撞上的,这必然导致卫星减速,减速会导致它的轨道直径缩小,那么它与主星 Didymos 的距离会更近了。原本卫星绕着主星转一圈需要 11.9 小时,撞击以后,周期会缩短 10 分钟。

现在,我们明白 NASA 为什么要这么设计了吧。他们为了确保安全,不能让小行星被撞了以后乱飞,所以选中了双小行星系统。Dimorphos 并不是一颗在太空里自由溜达的小行星,它始终是被主星 Didymos 的引力抓得死死的,我们通过撞击让卫星减速后,轨道会向内缩减,它只会更靠近主星,没有到处乱飞的隐患。而且撞击的效果在地球上也很容易检测,只要用望远镜观察这两个小家伙互相绕行的周期就行, NASA 的考虑还是比较周全的。

当然,达特探测器在撞上去之前,在 9 月 11 号,达特探测器先扔出去了一个意大利人研制的立方星,这颗微型卫星负责在现场观察,记录数据,具体的数据要过两个月才会完全传回地球。

这还不算完,欧洲人过几年还要再发射一个探测器去拜访 Dimorphos 和 Didymos,近距离观察一下撞击效果,有这种近距离凑热闹的机会,他们是坚决不能错过的。

CNN 称,这是 NASA 历史上第一次试图改变太空中自然天体的运动。我们衷心祝贺这次撞击任务取得成功,这是人类抵御太空小行星撞击威胁的一次重要尝试,这意味着人类将有能力防范 6500 万年前恐龙遭受过的那种厄运。

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